美利坚合众国阿雷西博天文台管理方易手

2019-08-29 作者:科学技术   |   浏览(180)

波多黎各阿雷西博天文台 图片来源:pedrik/Flickr

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《中国科学报》 (2015-11-12 第3版 国际)

美将继续支持阿雷西博天文台

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目前,NSF每年花费800万美元用于运行雷西博天文台,同时美国宇航局额外投入360万美元。根据日前签署的协议,到2022年10月1日,NSF的贡献将缩减到每年200万美元,UCF联盟则会弥补差额部分。NSF首席科学设施运行官James Ulvestad表示,UCF将在今年4月1日完成接管工作,尽管详细说明资金划拨的协议仍须最后敲定。

阿雷西博天文台被预算问题困扰。

波多黎各阿雷西博天文台最近受到飓风“玛丽亚”的袭击,幸运的是,评估结果显示,该天文台的很多仪器似乎都没有遭到破坏。但飓风损失可能会威胁到阿雷西博天文台的未来运营。美国国家科学基金会近日宣布,将继续支持阿雷西博的工作,但会大量缩减经费。

一些科学家对于该设施避免了被关停的命运感到欣慰,尽管他们对NSF的换手表示不满。“对于新管理方作出的继续运行阿雷西博天文台并且扩展其科学和教育意义的承诺,我感到很高兴。”该天文台前任台长Robert Kerr表示。不过,他对于NSF计划不周的撤资表示失望。“对于该基金会以及美国基础的科学研究和开发来说,这都是净亏损。”

物理学家Robert Kerr用反话来描述麻烦到来的首个暗示。他将其称为“像无线电宁静区一样静寂”。Kerr说,在担任全球最大单天线射电望远镜所在地——阿雷西博天文台台长4年后,他突然变成了圈外人士:拥有该天文台的美国国家科学基金会和负责运营的承包商——斯坦福国际研究所停止回复他的邮件和电话。在1个月的沉寂后,Kerr被剥夺了作为天文台首席研究员的职位。不久后,他辞去了作为运营总监的另一份职务。

54岁的阿雷西博天文台曾是世界上最大的单碟射电望远镜,之后被中国500米口径球面射电望远镜项目。阿雷西博天文台被用于一系列科学研究,包括深空射电天文学和行星、小行星和地球大气的雷达研究等。

美国阿雷西博天文台管理方易手

阿雷西博天文台台长因资助纠纷辞职

但随着新设施上线,阿雷西博天文台在一些领域的重要性 在过去几十年里有所减弱。2006年报告显示,NSF顾问敦促该机构减少对阿雷西博天文台和其他旧设备的资助,以支付建造和运行新设备的费用。资金限制以及建造运营更新型望远镜的意愿使得NSF考虑削减对旧望远镜的支持。如果找不到用于维修和继续运营的资金,阿雷西博天文台可能会面临关闭。

UCF已同位于圣胡安的都市大学和位于佛罗里达州的杨氏企业结成联盟。其中,杨氏企业已同NASA和美国空军签署运行、维护设施的合约。UCF佛罗里达太空研究所所长Ray Lugo介绍说,该联盟希望带来新用户,以支付部分成本。他同时表示,美国国防部可能想利用阿雷西博天文台测试传感器,而太空探索公司或许想利用其进一步研究目标小行星。“我们想吸引更多客户。”Lugo说。

Kerr将他的离去归结于就波多黎各天文台一笔可能的意外之财而产生的分歧。今年7月底,他公开批评了如果天文台对一次针对外星生命迹象的私人调查收取费用,NSF就将缩减阿雷西博经费的做法。NSF官员表示,他的断言是不准确的,并且同Kerr的沟通从未间断。无论事实如何,在一台历史上很有名气却在经济上受到威胁的科学设施面临着不确定未来的情况下,阿雷西博天文台的一些观察者将Kerr的离任视为一种不合时宜的损失。

事实上,这意味着至少有一个可行的合作伙伴已自告奋勇承担阿雷西博天文台的大部分资金负担,并管理天文台。“有能力保持这种设施的开放,对每个人来说都是一场胜利。”NSF数学和物理科学理事会代理助理主任Jim Ulvestad说。

美国国家科学基金会日前宣布,一个由中佛罗里达大学领导的联盟将接手位于波多黎各的阿雷西博天文台的管理工作。自从一项2006年的评审建议该机构减少对阿雷西博天文台的资助以释放更多用于较新项目的资金,NSF便一直在寻找能接管运行这个标志性设施的机构。

该天文台拥有直径达305米的碗状反射器,并且是全球最敏感的射电望远镜。在阿雷西博,研究人员首次发现了脉冲双星。这项1974年的发现在1993年获得诺贝尔奖。同时,他们发现了太阳系以外的第一颗行星。如今,在开始运行52年后,该天文台仍是近距离观察有潜在危险小行星的全球首选望远镜之一,并且是研究脉冲星和地球高空大气的关键工具。

NSF在近日发表的一份声明中表示,“将与感兴趣的各方合作维持天文台的运转,以减少自身提供的资金。”Ulvestad证实,“一个或多个”可行的合作伙伴在今年早些时候就对NSF的招标进行了响应。“这对我们来说是个好消息。”他说。

这根305米射电抛物面天线的用户包括天文学家、行星科学家以及大气物理学家。即便已经54岁“高龄”,阿雷西博天文台对于他们来说仍是强大的科学工具。Ulvestad表示,同UCF达成的协议还认可了该天文台在科学界之外的重要性。

而在资助新望远镜的同时,NSF还面临着使资助经费保持流动的压力。一份2012年的专家报告警告说,除非NSF缩减在诸如阿雷西博天文台等大型设备上所花的费用,否则向天文学家提供的研究资助会“大幅下降”。

Ulvestad还提到, NSF将开始与潜在合作伙伴进行谈判,并在与SRI国际签署的当前管理协议在2018年3月到期前,与合作者签署协议。据悉,在为期5年的协议中,NSF对阿雷西博天文台的贡献将从700万美元/年下降至200万美元/年。

阿雷西博天文台射电望远镜很快将由一个大学联盟管理。

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然而,过去的辉煌和现有的能力或许无法确保它的生存。为天文台1200万美元年度预算提供了三分之二经费的NSF,因建造和运行天文学界极其重视的新望远镜而面临资金紧缺,比如目前正在智利建造的大型综合巡天望远镜。2006年,一个专家组建议NSF关闭阿雷西博,除非能找来其他机构负担费用。5年前,美国宇航局开始投入经费,现在每年贡献370万美元,但迄今为止,还没有人为剩余费用买单。

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